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Se / então | The Enlightened Economist

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No início deste ano, li essas verdades, de Jill Lepore, que me deixou ansioso para ler seu novo livro, If Then: How One Data Company Invented the Future, o mais rápido possível. Não desapontou – embora eu tivesse algumas reservas sobre isso. Mais sobre isso mais tarde.

O livro é a história de uma empresa, Simulmatics, formada por um relações públicas, Ed Greenfield, e um cientista político do MIT, Ithiel De Sola Pool. O objetivo era aplicar computadores à previsão do comportamento humano: alimentar a máquina com dados suficientes e seria possível prever resultados eleitorais, entre outros fenômenos sociais, e mais importante, manipulá-los. A convergência de dados, poder computacional e técnicas behavioristas de Mad Men parecia inevitável e invencível. O paralelo com o mesmo novamente desta vez, mas mais ainda, é surpreendente, e o livro termina com a comparação.

Ao longo do caminho, Lepore conta uma história muito boa sobre a política americana no final dos anos 1950 até a Guerra do Vietnã e Nixon, sobre a primeira aplicação dos computadores às questões sociais (e a Madison Avenue logo percebeu as oportunidades) e também sobre a política de gênero . Desde o início, houve uma cultura de manos da computação, hostis às mulheres: “O conhecimento das mulheres não era conhecimento”. O elenco de personagens é fantástico. Muitos deles dos quais eu nunca tinha ouvido falar – Eugene Burdick, o autor de thrillers mais vendido e cientista político importante, alguém? Lepore também escreve como um romancista, e um excelente nisso.

Essa é de fato uma das minhas reservas. Entre as anotações que eu estava fazendo estavam anotações sobre artesanato – isso é genuinamente um virar de página. E ainda … quando o texto entra na vida interior das esposas dos homens, eu me pergunto como ela sabe? Existem realmente cartas e diários suficientes, ou isso é mesmo bordado?

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A outra é que eu ansiava por mais contexto sobre o impacto do behaviorismo e da cibernética e o ambiente mais amplo da engenharia social computadorizada. Por exemplo, Stafford Beer tinha sua própria consultoria nos Estados Unidos aplicando cibernética, indo ao Chile no início dos anos 1970 para ajudar no Projeto Cybersyn (o tema do maravilhoso livro Cybernetics Revolutionaries de Eden Medina). If Then reconhece o uso inicial de computadores na publicidade, mas Norbert Wiener obtém apenas uma referência passageira. E mesmo que o Simulmatics tenha falhado – muitos de seus projetos acabando desastrosamente – há surpreendentemente pouco ceticismo sobre se os computadores podem de fato prever e manipular humanos, sejam os Simulmatics ou seus equivalentes modernos no Facebook e Cambridge Analytica.

Dito isto, If Then é um livro maravilhoso, altamente recomendado. Lepore foi entrevistado por David Runciman em um ótimo episódio de Talking Politics para aqueles que gostariam de outro provador – enfoca principalmente os paralelos modernos perturbadores.

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