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Os destroços da economia do bem-estar

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Acabei de reler a Welfare Economics and the Theory of State, de Will Baumol, publicada pela primeira vez em 1952, com base em sua dissertação de doutorado, com uma 2ª edição em 1965. Comecei a refletir sobre economia do bem-estar enquanto escrevia meu último livro, Markets, State and Pessoas: Economia para Políticas Públicas (FORA ESTA SEMANA – TA-DAH!).

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Essa é a área da economia preocupada com a questão do que significa para a sociedade melhorar. Como um ramo da teoria, a economia do bem-estar é altamente abstrata e matemática, cobrindo a existência de um equilíbrio geral, suas propriedades de otimização (e até que ponto elas são fornecidas pela economia de mercado) e os vários teoremas da impossibilidade sobre a agregação de utilidades individuais em bem-estar social. Por uma questão de prática, algum senso nebuloso de toda essa teoria está por trás de políticas como o uso da análise de custo-benefício. Ao escrever o livro, fiquei cada vez mais desconfortável com a lacuna teoria-prática.

Economistas melhores do que eu discutimos isso antes. No final de 2001, o grande Tony Atkinson escreveu um artigo poderoso notando o “estranho desaparecimento da economia do bem-estar”, amplamente ignorado desde os anos 1970 – foi publicado em uma revista (Kyklos) desconhecido para muitos economistas, infelizmente. Acontece que Baumol espetou o problema básico deste livro. “A manipulação matemática não pode render mais do que está contido nas premissas que estão sendo examinadas. Walras [in his work on general equilibrium], assumindo que todo indivíduo buscava independentemente seus próprios fins, obtinha declarações matemáticas que correspondiam à afirmação não excessivamente surpreendente de que todo indivíduo fazia o melhor possível para si mesmo nessas circunstâncias. ”

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Em outras palavras, se você assume que os indivíduos são totalmente independentes, conclui que a organização econômica ideal simplesmente requer tomada de decisão individual. Mas, como Baumol aponta no capítulo final, intitulado The Wreck of Welfare Economics, qualquer pincel com a realidade empírica sublinha a interdependência das decisões de produção e consumo. Sua conclusão: se a economia deve dizer algo de uso prático sobre o progresso econômico, precisamos começar a encher – com teoria e empírica – as caixas atualmente vazias com rótulos como ‘externalidades’ e ‘retornos crescentes’.

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