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Crescimento, estagnação e decrescimento | O economista iluminado

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Há uma nova onda de interesse na ideia de decrescimento, resumida recentemente no New Yorker por John Cassidy. Os decrescentes são principalmente inspirados por preocupações ambientais – como o consumo pode continuar a aumentar sem limites sem destruir o planeta? – e o artigo também se refere ao livro recente de Vaclav Smil Growth, que acrescenta a esse aparente senso comum o peso intelectual da física da energia e das curvas logísticas.

Não tenho compromisso ideológico com a visão de que o crescimento medido do PIB sempre reverterá para 1,5 a 2%, e encontrei muita coisa para pensar em Smil. No entanto, há um mal-entendido no movimento de degradação sobre o que o crescimento implica para o uso físico de material e energia, bem explicado por Noah Smith em sua recente coluna da Bloomberg. Meu colega Dimitri Zenghelis também faz um excelente trabalho aqui, desmascarando o decrescimento, argumentando que não é a melhor ou a única maneira de ser verde.

Smith refere-se a outro livro recente, Plenamente desenvolvido: Por que uma economia estagnada é um sinal de sucesso de Dietrich Vollrath, para enfatizar que provavelmente podemos esperar um crescimento mais lento (a curva S de Smil está se achatando), mas isso é muito diferente do decrescimento ou crescimento nulo.

O ponto básico é que o argumento do decrescimento não reconhece o crescimento intangível do produto nem explica o que de alguma forma precisa ser retirado da economia quando há uma nova inovação para manter o crescimento abaixo de zero. No primeiro ponto, pense em terapia de reidratação oral ou mini aspirina – novos usos de materiais existentes que produzem melhores resultados para a saúde que as pessoas estão dispostas a pagar, cujo valor excede em muito os custos dos materiais (açúcar, sal e água; ácido salicílico) . No segundo, se alguém inventar um novo item que todo mundo quer comprar – como os smartphones chegaram em 2007, digamos -, o que os impediríamos de comprar para manter o crescimento total em zero? E como?

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O livro do professor Vollrath, que li na fase de provas, é tremendo. Ele retrata a recente desaceleração como uma inevitabilidade, resultado do sucesso econômico. Os ganhos anteriores em saúde e as taxas mais baixas de fertilidade devido à redução da mortalidade infantil e à maior renda explicam o envelhecimento da população nas economias ricas. Demografia está reduzindo o crescimento potencial. No geral, estamos aproveitando mais o lazer, com uma tendência de queda nas horas trabalhadas. As compras de serviços estão substituindo os bens materiais como uma parcela das despesas, e o crescimento da produtividade é mais lento no setor de serviços (por razões familiares e Baumol). Essas duas tendências contribuem bastante para explicar o crescimento reduzido.

A segunda metade do livro explora outras possíveis razões para a desaceleração do crescimento, como aumento do poder de mercado (ver Thomas Phillippon), desigualdade (Piketty) ou excesso de impostos e regulamentações governamentais – e expõe os dados explicando por que nenhum deles é suficientemente grande efeito para explicar muito da desaceleração da tendência. “Não vejo razão óbvia para que a taxa de crescimento acelere no futuro próximo”, conclui Vollrath.

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Eu realmente gostei do Fully Grown, o que me proporcionou muita reflexão. Também é simplesmente excelente nas fontes de dados, contabilidade de crescimento e tendências. Mas acho que também não conta a história toda sobre inovação. Vollrath aceita (como Robert Gordon não) que haja avanços tecnológicos significativos em andamento; mas ele vê isso tornando a produção mais eficiente e, assim, acelerando a mudança para os serviços: uma parte cada vez menor da economia está se tornando supereficiente.

Acho que o problema está no uso do PIB per capita real como único indicador de crescimento. É uma medida conceitualmente defeituosa para uma economia intangível / de serviços. Considere um corte de cabelo, um serviço para o qual existe pelo menos uma medida de volume (que muitos serviços não possuem). Se o preço dos cortes de cabelo sobe, o PIB real conforme construído diminui; mas se o preço estiver subindo porque as pessoas estão substituindo cortes baratos em Big Jim’s Trims na esquina por cortes caros em Covent Garden, na verdade significa que eles estão comprando um corte de cabelo mais um pacote de atributos de qualidade – salão adorável, chávena de chá grátis , massagem na cabeça, terapia de conversação de uma hora de um cabeleireiro encantador … Em cerca de quatro quintos da economia, a equação Preço x Quantidade = Receita usada para construir as estatísticas de crescimento não funciona. Devemos ajustar a qualidade de muito mais compras (e isso tem seus próprios problemas) ou não há sequer uma medida de volume (o que é uma unidade de consultoria de gestão?)

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De qualquer forma, leia Vollrath e Smil, dedique energia a valorizar o meio ambiente. Leia nosso relatório do Instituto Benett em 10 dias sobre como ter uma visão mais abrangente do progresso econômico, incluindo o impacto ambiental, considerando a riqueza. Mas ignore a atração da moda do decrescimento.

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