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Açafrão: Uma erva vale seu peso em ouro, parte 1 de 2

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Recentemente, Lesley e eu percorremos Jerusalém e várias partes da Arábia que aparecem na Bíblia. Uma de nossas paradas foi no país de Omã, onde o incenso de melhor qualidade cresce e é exportado desde os tempos antigos, juntamente com outros botânicos do deserto, mirra e açafrão.

Um quilo de açafrão, que na Arábia é vendido como “ouro vermelho”, aproxima-se do valor de uma onça de ouro real. Não é por acaso que o mercado de açafrão é adjacente ao mundialmente famoso mercado de ouro, onde colares de ouro de milhões de dólares e outras bugigangas são exibidos e vendidos em barracas e janelas ao longo de uma passagem estreita. Em cerca de meio quarteirão, essas exposições extravagantes cederam a lojas perfumadas e coloridas de açafrão.

O açafrão de ervas são os estigmas do açafrão de outono (Crocus sativus), um membro da Iridaceae família. Seu valor extraordinário está relacionado ao custo de mão-de-obra intensivo da colheita. O açafrão é geralmente cultivado em áreas desérticas onde a seca é comum, exigindo um esforço extra para fornecer irrigação. Cada planta que cresce a partir de um bulbo pode produzir de uma a sete flores. Existem apenas três estigmas por flor e estes devem ser arrancados individualmente à mão. Estima-se que são necessários cerca de 200.000 estigmas de açafrão de 70.000 flores de açafrão para produzir apenas um quilo de açafrão. O custo médio atual de um quilo de açafrão varia de US $ 500 em qualidade de baixa qualidade a mais de US $ 1500, que, mesmo nos preços atuais, é quase o custo de uma onça de ouro.

Devido ao seu custo, não é de admirar que os herbalistas raramente usem açafrão medicamente. Isso está mudando à medida que os usos terapêuticos do açafrão para condições crônicas, como doenças cardiovasculares, Alzheimer, câncer, artrite e condições respiratórias, estão se tornando mais amplamente apreciados. Além disso, o custo é compensado pelo quão pouco pode ser realmente necessário.

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Remoção de estigmas de açafrão à mão.

Efeito do açafrão no sistema circulatório

Uma das principais funções do açafrão é promover a circulação sanguínea. Em uma dose baixa normal de 10 a 30 mg por dia (apenas uma pitada), pode-se não notar nada. A medicina chinesa descreve ervas que promovem a circulação sanguínea como ervas para “regular e mover o sangue”, e elas têm a mesma função que os anticoagulantes ocidentais. A diferença é que, além de mover o sangue, o açafrão tem muitas outras propriedades, incluindo desintoxicação, promoção da digestão, alívio da dor, acalmação da mente, antidepressão e paradoxalmente, prevenção de sangramentos.

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Açafrão e câncer

Sabe-se que o açafrão é eficaz pelo menos como parte de um tratamento abrangente de vários tipos de câncer. O açafrão, com suas poderosas propriedades em movimento, reguladoras imunológicas e antioxidantes, desempenha um papel importante no tratamento herbal do câncer. As propriedades de movimentação do sangue do açafrão significa que ele pode retardar ou prevenir a metástase, impedindo que as células cancerígenas “se aninhem” em diferentes locais do corpo. O açafrão também desencadeia apoptose (morte de células cancerígenas) em uma variedade de cânceres.

Os três principais bioconstituintes do açafrão – crocina, crocetina e safranal – mostraram poderosas propriedades indutoras de apoptose. Além disso, o açafrão mostrou uma toxicidade seletiva contra as células cancerígenas, sendo a crocina o agente anticâncer mais valioso e a crocetina inibindo o crescimento das células cancerígenas, e com uma toxicidade muito baixa contra as células normais.[i]

Açafrão e doença de Alzheimer

Em um estudo, o açafrão também provou ser tão eficaz quanto o Memantine, um medicamento prescrito, usado para retardar o declínio cognitivo nos pacientes de Alzheimer. Como o ginkgo, apenas 20 a 30 mg de açafrão aumentam a circulação sanguínea no cérebro. Quando combinado com vitamina E e açafrão, tem a capacidade de prevenir e corrigir o acúmulo de placa amilóide no cérebro, que está associada à demência e à doença de Alzheimer. De fato, este estudo apoiou as conclusões de dois estudos anteriores sobre o efeito do açafrão na doença de Alzheimer leve a moderada, o que sugeriu que a erva pode inibir o crescimento excessivo de placa amilóide no cérebro.[ii]

Açafrão e depressão

A crescente popularidade atual do açafrão no consumidor é baseada em suas propriedades antidepressivas[iii]. Várias avaliações experimentais ao longo de um período compararam os efeitos da imipramina (Tofranil) e fluoxetina (Prozac) e citalopram, um inibidor seletivo da recaptação de serotonina (ISRS), popularmente conhecido como Celexa, para sintomas de depressão.[iv] Esses estudos não encontraram diferenças significativas entre os açafrões e os antidepressivos em termos de melhorias nos sintomas depressivos. Como resultado, em alguns círculos, o açafrão é conhecido popularmente como “a erva do sol”. [v]

Açafrão e o coração

Melhorar a circulação sanguínea amplia os benefícios do uso de açafrão para reduzir o risco de doenças cardíacas e derrames. Além de sua leve reação semelhante à niacina na promoção da circulação sanguínea, o açafrão é rico em minerais como tiamina e riboflavina, conhecidos por promover a saúde do coração.

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Dosagem

Quanto à questão do alto custo do açafrão, isso é compensado pela dose extremamente pequena necessária para o medicamento. Obviamente, a dose depende da condição e do indivíduo para quem pode se beneficiar. No entanto, em média, uma dose de 1-3 gramas em decocção ou 0,5-1,5 mg do pó ingerido ou 30 mg de extrato seco por dia é considerada adequada para a maioria das condições.

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Confusão quanto à toxicidade

Açafrão tomado em doses apropriadas é muito seguro. Contudo, surgiram relatos de toxicidade como resultado de serem confundidos com açafrão de outono (Crocus autumnale) que contém o composto tóxico colchicum usado pelos médicos para tratar a gota.

Açafrão como tempero culinário

Obviamente, o uso mais comum do açafrão é como um tempero culinário exótico. O açafrão é usado em um grande número de pratos especiais, incluindo bouillabaisse francês, risoto italiano milanês, paella espanhola, biryani indiano e uma variedade de pratos especiais com açafrão persa. De fato, o açafrão pode infundir magia mesmo nos alimentos mais comuns, como purê de batatas.

Para obter todos os benefícios do tempero açafrão, felizmente, são necessários apenas alguns dos preciosos fios vermelho-sangue. Cerca de uma colher de chá de açafrão infundida em 8 onças de água morna produzirá a intensidade certa de sabor para a maioria dos pratos. Este líquido é então adicionado à água na qual arroz, legumes, carne, estoques de vegetais, suco cítrico e até bebidas alcoólicas. Alguns cozinheiros congelam a água de açafrão infundida em cubos e usam conforme necessário.[vi]

Tenha cuidado para não usar muito, pois um sabor forte de açafrão pode ser desagradável para alguns de seus convidados que não estão acostumados com o sabor. Um pouco percorre um longo caminho.

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Um close da base amarela dos três estigmas de açafrão vermelho.

O problema da adulteração de açafrão

Uma erva que tem um valor tão alto está sujeita a adulteração desenfreada. Um erro comum é o marketing de cártamo (Carthamus tinctorius, de cujas sementes o óleo é extraído e vendido comercialmente) como açafrão verdadeiro. A substituição de açafrão por açafrão foi usada pelos primeiros colonos espanhóis ao longo do Rio Grande. As pétalas de açafrão vendidas como açafrão são chamadas de “açafrão bastardo”. Embora tenha propriedades de movimentação do sangue, uma grande quantidade, até 30 gramas, precisa ser usada para irregularidades cardiovasculares e menstruais. Também não possui a complexidade do sabor e as virtudes ricas em cura médica do verdadeiro açafrão.

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Fornecimento de açafrão de boa qualidade

O açafrão de primeira qualidade chamado “Nigen” consiste em estames vermelhos escuros com uma forma triangular nas pontas. Não deve ter amarelo na base do estame que se conecta à flor. Açafrão com alguma cor amarela também pode ser usado, mas é considerado de menor qualidade.

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Açafrão açafrão sativus roxo flores

Para entender por que a cor vermelha é importante, é preciso visualizar a flor de açafrão. A crocina é o constituinte mais terapeuticamente ativo. O alto teor de crocina é determinado pela cor vermelha profunda, o comprimento dos estigmas, a quase falta de estame amarelo, a fragrância e o sabor picante. Existem apenas três pequenos fios de estigma vermelho para cada flor. Primeiro as flores são colhidas pelo alqueire. Estes são levados para uma área fechada, onde várias pessoas se reúnem em torno de uma mesa e escolhem os estigmas individualmente à mão. Qualquer parte da base amarela que possa estar restante é removida. Obviamente, este é um trabalho trabalhoso e um processo muito caro.

Ao comprar açafrão de alta qualidade em Omã, um comerciante me mostrou pequenos pedaços de plástico vermelho feitos para parecer com açafrão adulterado. Assim como na compra de qualquer erva medicinal, a regra, sempre que possível, é “conhecer sua fonte”. Como a adulteração e a qualidade do açafrão são tão importantes, remeto para este site, que também parece ser uma boa fonte para o açafrão da melhor qualidade.

Onde o açafrão é cultivado?

Pode-se cultivar açafrão sativa no jardim. Cresce melhor nas Zonas 6 a 9 no Ocidente e sob a luz do sol e em solo bem drenado, com uma quantidade moderada de matéria orgânica no solo. As lâmpadas estão prontamente disponíveis on-line para o plantio no outono.

Embora o Irã seja o principal fornecedor mundial de açafrão, o Afeganistão é o segundo com os agricultores afegãos buscando uma alternativa às papoilas usadas no mercado de ópio, para as quais também são o segundo maior fornecedor do mundo. Como resultado, o Afeganistão tem investido em pesquisas sobre os possíveis usos medicinais do açafrão. O açafrão também é cultivado em outras partes do mundo, incluindo Espanha e Grécia.

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Na próxima semana, vou aprofundar o potencial emergente do açafrão no tratamento do câncer.

[i] https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S2352385915300116

[ii] https://www.nutritionaloutlook.com/brain-health/alzheimers-patients-consume-saffron-year

[iii] https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC6266642/

[iv] https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/27595298

[v] https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC6266642/

[vi] https://www.thespruceeats.com/cooking-with-saffron-tips-2394983

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